El impacto de un pionero

El Dr. Opoku Ampomah camina junto a la paciente Faustina, de 17 años, por el corredor que conduce a los quirófanos del Hospital Regional del Este en Koforidua, Ghana.
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Es el último día de cirugías durante un programa quirúrgico local de Operation Smile Ghana y ella es la primera paciente a la que operará hoy.

Nacida con labio hendido, Faustina ha pasado la mayor parte de sus días en la casa de su familia en un pueblo rural en la región occidental de Ghana. Aparte de sus primos y hermanos menores, no tiene amigos y sabe que la gente la señala y susurra sobre su apariencia cuando se aventura en público.

Con una presencia paternal y una entrega tranquila, confiada y tranquilizadora, Opoku explica todo lo que Faustina puede esperar a lo largo de su procedimiento en su idioma local Twi. Ella refleja su tono, asintiendo con comprensión y sonriendo mientras el doctor se prepara para cambiar la trayectoria de su vida en la próxima hora.

Estos son momentos especiales. También son emblemáticos, ya que Opoku, como director médico de Operation Smile Ghana, ha logrado por primera vez que casi todos los puestos de voluntarios médicos durante un programa quirúrgico hayan sido ocupados por un profesional médico ghanés.

“El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Ghana fue en 2011 y estaba compuesto en su totalidad por voluntarios extranjeros”, explicó Opoku. “Como puedes ver, hemos podido progresar hasta el punto en que hemos desarrollado la capacidad local de toda la gama de especialidades que hacen que un programa sea exitoso”.

 
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Opoku y Fuastina, 17 años, antes de su cirugía. Foto: Zute Lightfoot.

Como director del Centro Nacional de Quemaduras y Cirugía Plástica Reconstructiva en el Hospital Universitario Korle Bu en Accra, muchos de los voluntarios médicos de Operation Smile Ghana han surgido bajo su liderazgo. A través de la confianza que ha creado dentro de la comunidad médica de Ghana, Operation Smile ha podido expandir su alcance e influencia en todo el país.

“La ventaja de tener a alguien como yo cerca es que conozco a la mayoría de los jefes de estos hospitales; son mis colegas o amigos”, dijo Opoku.

“Porque si entras como (una organización no gubernamental extranjera), entonces te mirarán a través de esa lente. Es posible que no se abran tanto como podrían. Pero si sienten que, ‘Oh, uno de los nuestros es parte de esto’, o que su gente local es parte de esto, entonces se convierte en algo nuestro. Esa conexión, hace las cosas más fáciles. Y eso es lo que realmente nos ha ayudado mucho”.

Caso en cuestión: Opoku asistió a la escuela secundaria y a la escuela de medicina con el director del Hospital Regional del Este, el sitio de este programa quirúrgico local y otros internacionales desarrollados antes.

Sin embargo, Opoku no se había propuesto originalmente convertirse en uno de los principales cirujanos plásticos reconstructivos de Ghana.
“Como estudiante universitario, la cirugía plástica ni siquiera era una de las consideraciones, porque en ese momento, los servicios de cirugía plástica no existían en este país”, recordó. “Pero durante mi formación de posgrado, fui rotando por las unidades y pensé que era interesante”.

“La otra cosa que observé fue que no era demasiado intensivo en tecnología en el sentido de que, con la habilidad y el conocimiento adecuados y con instrumentos muy básicos, había mucho que podías hacer para mejorar la vida de alguien más o menos en un instante.”

Opoku estuvo entre los primeros graduados. Pionero de la especialidad en Ghana, se convirtió en el quinto cirujano plástico en la historia del país. Hoy son más de 10.

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Opoku se alista para entrar en acción. Foto: Zute Lightfoot.

Dos años después de que Operation Smile comenzara a trabajar en Ghana, en 2011, Opoku se unió a la organización como voluntario médico.

Sin embargo, sabía que estos esfuerzos solo estaban arañando la superficie de la enorme necesidad de cirugía de hendidura facial en su país.

“La mayoría de las personas a las que estamos tratando de llegar están en áreas rurales donde no hay mucha experiencia médica disponible”. dijo Opoku. “Entonces, para mí, me resulta difícil justificar tener programas en Accra, la capital, lo que no nos da una imagen realista de lo que realmente está pasando en el país”.

“El equipo estuvo de acuerdo y en el siguiente programa fuimos a Tamale, que fue muy exitoso”. Sin embargo, el número de pacientes no aumentaba.

Fue entonces que la italiana residente en Ghana, Sabrina Ghiddi, se involucró como voluntaria no médica. Inspirada en hacer más para ayudar, y junto a Clement Ofosuhemeng, montó campañas agresivas de concientización sobre la hendidura facial y de identificación de pacientes. El resultado fue una participación de más de 400 pacientes potenciales en un programa realizado en Cape Coast (sur del país).

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Opoku también entrena a residentes en cirugía plástica. Foto: Zute Lightfoot.

Sin embargo, el programa de Cape Coast solo estaba equipado para operar a 75 pacientes. Si bien el equipo pudo estirar sus recursos para realizar 90 cirugías, el resultado fue agridulce para Opoku.

“Incluso durante la semana de la cirugías, la gente siguió apareciendo, simplemente siguió apareciendo. Ese fue uno de los días más difíciles de mi carrera, porque tenía que mirar a estas personas a la cara, se podía ver esta desesperación en sus ojos, pero había esta esperanza, y tenía que ser el portador de malas noticias para decirles que, ‘Mira, lamentamos que no puedas operarte’. Esa fue una de las cosas más desgarradoras que he tenido que hacer”.


Pero Cape Coast marcó un nuevo comienzo. Después de ese programa, Operation Smile Ghana se registró como una organización nacional sin fines de lucro y Opoku se convirtió en su director médico y miembro de su junta. Sabrina, Clement y la coordinadora del programa, Lucy Apeajei, completaron el personal de tiempo completo.

Bajo su liderazgo, cada uno de los programas internacionales posteriores vio llegar a más de 300 pacientes potenciales para evaluaciones integrales de salud.

El fuerte aumento de la actividad trajo consigo las inversiones correspondientes en la formación y educación de los voluntarios médicos ghaneses.

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Opoku decidió registrar a Operation Smile Ghana como una organización sin fines de lucro local ante la gran cantidad de pacientes. Foto: Zute Lightfoot.
“A través de este proceso, dos de los cirujanos plásticos recién calificados (los Dres. Edem Anyigba y Kwame Darko) obtuvieron acreditación internacional”, dijo Opoku, y agregó que hay cuatro cirujanos ghaneses más que actualmente se están capacitando para convertirse en voluntarios médicos acreditados de Operation Smile.
 
“Creo que es fantástico porque no se trata solo de médicos. Si miras a las enfermeras, han recibido varios entrenamientos. Operation Smile ha estado impartiendo cursos (Soporte vital básico y Soporte vital avanzado pediátrico de la Asociación de Cardiología de Estados Unidos) y varios otros cursos de capacitación, y los voluntarios (internacionales) también han estado compartiendo conocimientos e información con ellos”.
 
“Entonces, esto ha ayudado a aumentar la capacidad del personal local y les está ayudando a brindar una atención mejor y de calidad no solo para los pacientes de hendidura facial, sino para todos los demás pacientes que ven”.
 
Cuando Opoku cerró las suturas finales de la cirugía de Faustina, hizo una pausa e inclinó la cabeza hacia la derecha. Con amor y compasión resonando en su voz, le entregó un mensaje conmovedor en twi.
 
“Le dije que ahora será la representante de la región occidental en ‘Ghana’s Most Beautiful’ (un programa de televisión)”, comentó Opoku con una cálida sonrisa.
 
“Estamos unidos en esta única causa para traer sonrisas a las personas desafortunadas; Es una cosa hermosa. Y creo que esa es la esencia de la vida, retribuir a las personas y crear felicidad donde quiera que vayas”.
 
“Hay mucha gente maravillosa dentro de Operation Smile, y me inspiran mucho por lo que han hecho desde sus humildes comienzos hasta lo que han podido hacer, y las muchas vidas que están tocando en este país. Para mí, cuando miras a personas como (los cofundadores de Operation Smile, el Dr. Bill Magee y Kathy Magee), te inspira a querer hacer más, a hacer lo mejor que puedas”.
 

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Australia

Operation Smile estableció una presencia en Australia en 1999

Filipinas

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Filipinas se llevó a cabo en 1982

Corea del Sur

Operation Smile estableció una presencia en Corea del Sur en 2012

Vietnam

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Vietnam se llevó a cabo en 1989.

Tailandia

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Tailandia se llevó a cabo en 1997

Myanmar

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Myanmar se llevó a cabo en 2010

China

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en China se llevó a cabo en 1991

India

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en India se llevó a cabo en 2002

Emiratos Árabes Unidos

Operación Sonrisa estableció presencia en los Emiratos Árabes Unidos en 2011

Jordania

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Jordania se llevó a cabo en 2000

Egipto

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Egipto se llevó a cabo en 2006

Etiopía

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Etiopía se llevó a cabo en 2005

Kenia

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Kenia se llevó a cabo en 1987

Madagascar

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Madagascar se llevó a cabo en 2007

Ruanda

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Ruanda se llevó a cabo en 2010

Malawi

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Malawi se llevó a cabo en 2012

Mozambique

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Mozambique se llevó a cabo en 2014

Sudáfrica

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Sudáfrica se llevó a cabo en 2006

Congo

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en la República Democrática del Congo se llevó a cabo en 2009

Ghana

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Ghana se llevó a cabo en 2011

Marruecos

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Marruecos se llevó a cabo en 1998

Italia

Operation Smile estableció una presencia en Italia en 2000

Suiza

Operation Smile estableció una presencia en Suiza en 2015

Suecia

Operation Smile estableció una presencia en Suecia en 2010

Reino Unido

Operation Smile estableció una presencia en el Reino Unido en 2001

Irlanda

Operation Smile estableció una presencia en Irlanda en 2004

Haití

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Haití se llevó a cabo en 2008

República Dominicana

En 2009 se realizó el primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en República Dominicana

Canadá

Operation Smile estableció una presencia en Canadá en 2011

Estados unidos

El Dr. Bill Magee y Kathy Magee fundaron Operation Smile en 1982 en Norfolk, Virginia

México

En 2006 se realizó el primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en México

Guatemala

En 2011 se realizó el primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Guatemala

Honduras

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Honduras se llevó a cabo en 1997

Panamá

El primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Panamá se llevó a cabo en 1991

Colombia

El primer programa quirúrgico de Operation Smile en Columbia se llevó a cabo en 1988

Ecuador

En 1995 se realizó el primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Ecuador

Perú

En 1999 se realizó el primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en el Perú

Paraguay

En 2005 se realizó el primer programa quirúrgico de Operación Sonrisa en Paraguay

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Una cirugía puede transformar la vida de un niño en tan sólo 45 minutos, pero Operation Smile no se limita al quirófano...

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